Как ни странно, наиболее целостную систему представлений о подарках и дарении можно обнаружить не в работах социологов, культурологов, психологов, посвященных современному обществу, а в материалах этнографических исследований архаических обществ Полинезии, Скандинавии, Северо-Запада Америки, Меланезии, Папуа, чукчей, эскимосов, коряков и др. Основополагающая работа такого рода — «Эссе о даре» французского ученого Марселя Мосса.

Расшифровка и анализ древних текстов, изучение сохранившихся до наших времен обычаев показывают, что в большинстве первобытных обществ дарение было практически основной формой общественных отношений между кланами, племенами, семьями и индивидуумами. При этом в отношении дарения существовала система вполне определенных, достаточно жестко выполняемых правил и традиций. Они настолько просты, ясны и конкретны, что не требуют комментариев. Делать подарки, принимать подарки, делать ответные дары — это в равной степени важные обязанности, которые должны неукоснительно выполняться.

В обмене подарками на равной основе участвуют как предметы движимого и недвижимого имущества, так и знаки внимания, услуги, приглашения на участие в пирах, обрядах, ритуалах, играх, танцах, празднествах.

Объем и торжественность дарения подарка — основная форма соперничества между вождями, родами, кланами. Величие вождя, степень его власти над другими определяется количеством сделанных им подарков.

Вручение подарка имеет целью породить дружеские чувства. Все стараются превзойти друг друга в щедрости. В любой момент, выходящий за рамки повседневности, необходимо пригласить друзей, разделить с ними плоды удачной охоты или собирательства. Отказ подарить или принять подарок, отказ пригласить или принять участие в трапезе или ритуале в ситуации, когда это требует обычай, эквивалентен объявлению войны, отказу от союза.

Ответный подарок делается добровольно по прошествии некоторого времени. Добровольность, однако, достаточно условна. Отказ от выполнения этого обычая приводит к весьма тяжелым последствиям — от общественного осуждения до потери власти и даже до порабощения. Отказ от встречного дара приравнивается к воровству, приводит к потере чести, «потере лица». Ответный подарок должен быть более ценным, чем полученный. Тот, кто принимает вещь в дар, в определенном смысле признает себя «проданным» до тех пор, пока он не сможет сделать ответный подарок. Если кто-то не может своевременно сделать достойный ответный подарок, он может сделать небольшой «промежуточный» подарок, успокаивая тем самым дарителя и получая право на некоторую отсрочку.

Поскольку подарки являются важной составляющей долгосрочных отношений, то они делаются публично, в торжественной форме (общественная память об этом событии компенсирует отсутствие письменных свидетельств). Дары, дарителей и получателей следует рассматривать во взаимосвязи, скрупулезно, чтобы не было никакой ошибки в способе принесения даров или их получения. Все подчинено этикету, отличному от продажи.
Слишком щедрые дары представляются оскорблением.

Все вещи делятся на предметы обыденного потребления, подлежащие простому разделу, и фамильные ценности (талисманы, медные гербовые пластины, одеяла), которые используются в качестве даров. Подарок — вещь, которая должна доставить удовольствие получателю. Но подарок всегда несет на себе некий отпечаток, метку собственника. Подарок не инертен. Он сохраняет что-то от дарителя. Вручив подарок, даритель обретает определенную власть над получателем. Не вернуть в той или иной форме подарок опасно не просто потому, что это недозволенно, но и потому, что полученные вещи обладают над вами религиозно-магической властью, от которой необходимо избавиться. Связь посредством вещей – это связь душ, так как вещь сама обладает душой, происходит от души. Отсюда следует, что подарить нечто кому-нибудь — это подарить нечто от своего «Я». Представление о том, что вещи сохраняют нечто от их хозяев, выражается, например, в сохранившихся во Франции обычаях ударить по проданной вещи, хлестнуть проданного барана для того, чтобы «оторвать» вещь от бывшего хозяина.

Есть пять мотивов подарка: долг, выгода, страх, любовь, жалость. Для искупления ритуальной ошибки необходимо устроить празднество или по крайней мере сделать подарок. Подарки скрепляют брак, образуют родство между двумя парами родителей (далее эти две группы родственников не встречаются и не разговаривают друг с другом, но непрерывно обмениваются подарками).

Закон гостеприимства подразумевает обязательное приглашение к трапезе, которое гость не должен отвергать, равно как не должен его и добиваться. Еда должна быть приготовлена специально для гостя. Перед уходом гость должен получить подарок. Обряд встречи после долгой разлуки подразумевает обмен подарками. Дары отъезда всегда превосходят дары прибытия.

«Наши праздники — это движение иглы, помогающей соединить части маленьких соломенных крыш, чтобы сделать одну только крышу, только одну клятву» (Полинезия). Богатство создается для того, чтобы быть отданным. Тот, кто стремится стать самым богатым, должен быть и самым расточительным. Раздача богатств играет роль покаяния, искупительной жертвы духам и восстановления общности с другими людьми. Ценности должны достаточно интенсивно передаваться друг другу в качестве подарков («медь ворчит, требует, чтобы ее отдали»).

Быть дарителем — почетно, его чествуют, прославляют. Даритель убежден, что даваемое вернется, таким образом, дар обогащает и получателя и дарителя. «Прими меня (получатель), дай меня (даритель), отдавая меня, ты получишь меня вновь». Секрет удачи и счастья в том, чтобы давать, не хранить, не добиваться удачи, но раздавать ее, чтобы она вернулась к вам в этом мире сама по себе в форме блага, которое вы сделали в другой форме. Жертвовать собой, приобретать только для того, чтобы отдавать — такой закон природы и источник подлинной выгоды.
Все расказаное выше о подарках по существу актуально и сегодня.